Desertas

Islas Desertas
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Desertas es el nombre del conjunto de tres pequeñas islas que se sitúan al sudeste (sureste) de la Isla de Madeira: el Ilhéu Chão, la Deserta Grande y el Bugio. Administrativamente, forman parte del municipio de Santa Cruz.
 
De origen volcánico, en estas islas predominan las cenizas de color rojo y amarillo; poseen una extensa franja litoral, con unos 37 700 m, casi toda muy rocosa, formada por escarpas muy inclinadas y casi a pique, lo que las hace prácticamente inaccesibles.
 
Las Islas Desertas constituyen uno de los últimos reductos del Lobo marino; reside en ellas una colonia estimada de 23 animales que se encuentra en recuperación poblacional.
 
Como tal, se considera una especie emblemática de la Reserva. Este espacio también es un importante centro de nidificación de aves marinas. En el Norte de la Deserta Grande, en el valle de Castanheira, reside la Tarántula de las Desertas (Lycosa ingens), una especie endémica de esta isla. Las islas presentan además una gran variedad de  plantas.
 
Este espacio fue declarado protegido en mayo de 1990, a través del Decreto Legislativo Regional n.º 14/90/M, que creó el Área de Protección Especial de las Islas Desertas, pasando a Reserva Natural, en 1995, a través del Decreto Legislativo Regional n.º 9/95/M, con un área de 9.672 ha y que incluye todas las islas o islotes. El área marina está dividida en Reserva Parcial, la Norte, y Reserva Integral, la Sur. Como reconocimiento por el valor natural y ecológico de estas islas, el Consejo de Europa las clasificó en 1992 como Reserva Biogenética.
 
Aunque la protección de estas islas haya sido motivada por la urgencia de la toma de medidas para la conservación del Lobo marino, su objetivo es la protección y preservación de todo un conjunto de fauna y flora única y que engloba varias especies raras y endémicas.
 
Está prohibida la caza submarina en toda su área y la navegación en la parte sur.
Esta Reserva Natural forma parte de la Red Natura 2000.
 
Breve historia
 
Desde el siglo XIV estas islas ya eran conocidas por el nombre que actualmente tienen, o por el nombre singular de Isla Deserta, aunque solo fueron exploradas convenientemente después de los primeros viajes de reconocimiento de João Gonçalves Zarco, en 1420/1421, y después de la explotación y del establecimiento humano definitivo en Funchal.
Se intentó establecer en ellas una colonia portuguesa diversas veces, siempre sin éxito, dadas las condiciones del relieve accidentado, principalmente debido a la acción marina y eólica, y a la ausencia de agua dulce. 
Existen registros históricos que refieren que a finales del siglo  XVI se sembraba trigo y cebada en la Isla Deserta Grande, con el objetivo de mantener pastos para el ganado que se introdujo en ella. En la Deserta Grande aún existe una era en perfecto estado, y en Ilhéu Chão quedan los vestigios de otra. 
Las islas fueron propiedad privada de dos familias inglesas de Madeira, entre 1894 y 1971 (tal como lo fueron las Islas Selvagens), posteriormente fueron compradas por el Estado Portugués y convertidas en Reserva Natural.
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